Development of a high-sensitivity C-reactive protein assay


The ability to measure low levels of C-reactive protein may prove to be an effectivetool 

in predicting cardiovascular and peripheral vascular disease. An assay that can detect 

these low levels has recently been developed.

Thomas A. Luhr, Jitu Modi

C-reactive protein (CRP) is an "acute-phase" protein, the serum or plasma levels of which rise during the body's general, 

nonspecific response to infectious and noninfectious inflammatory processes, 

such as rheumatoid arthritis.1Within four to eight hours after an acute event that results in tissue injury,

 infection, or inflammation, CRP values may rise above

 the normal level of less than 5 mg/L to 20 to 500 mg/L.2 Recent research has suggested that 

even a CRP level as low as 3 mg/L is a possible indication of inflammation that should be 

investigated through additional testing.

Many physicians now believe that CRP can be used as an aid in assessing the risk of cardiovascular 

and peripheral vascular disease. This conclusion is a result of recent medical research, combined with

technology that can quantitatively measure extremely low levels of CRP in the blood.3–7 The same research has also confirmed the predictive value of measuring lowlevel CRP to assess 

atherosclerosis and other cardiovascular diseases.

Primary Risk in Asymptomatic Individuals

Among the more important medical studies sparking interest in the utility of CRP are results from 

the 1997 Physicians' Health Study (PHS).3 In the PHS, 22,000 male U.S. physicians aged 40–

84 years without prior cardiovascular disease history were enrolled and randomized (double blind)

 into groups that were given either a placebo or a regimen of aspirin and ß-carotene. 

As part of a nested, case-control study, 543 randomly selected samples from men in both groups 

were assayed for CRP.

Because the CRP assays then available could not detect levels below 11 mg/L,

 a special homebrew test was developed for this study by Russell Tracy, director of the laboratory

 for clinical biochemistry research at the University of Vermont. 

This manual ELISA test was capable of measuring CRP at levels from 0.1 to 4.0 mg/L.

In the PHS, CRP levels in samples obtained during a baseline draw between 1982 and 1984

 were compared with the incidence of recorded cardiovascular events. 

Men who later suffered an acute myocardial infarction (AMI) had a median baseline CRP level of 

1.51 mg/L. Those who didn't experience cardiac problems had a median baseline level of 

1.13 mg/L (see Figure 1).

Figure 1. The relative risk of future myocardial infarction, per quartile of CRP baseline plasma 


The study results suggested that a patient's risk of having an AMI increased with increasing 

levels of CRP. Compared with subjects in the lowest quartile, that risk was nearly threefold greater

 for subjects in the upper quartile. Such risks did not diminish over long periods, were not affected

 by whether the subject smoked cigarettes, and were independent of other lipid-related and non-lipid-related risk factors.

The PHS findings for men were confirmed for women in another paper from the Women's Health 

Study.4 The study was conducted with postmenopausal subjects with no history of prior 

cardiovascular disease. In comparing this study with the PHS, the risk associated with increasing

 levels of CRP was even more pronounced in women than in men, with a fivefold increase in risk for

 any vascular event and a sevenfold increase in risk for AMI or stroke in the highest quartile (see Figure 2). However, CRP levels in

 general were higher in this female population, with an upper quartile of 7.3 mg/L, compared with 2.1

 mg/L in the PHS. The study indicated that risk prediction models which included measurement of 

CRP levels could better predict the occurrence of a cardiovascular or peripheral vascular 

 event than models that did not measure CRP.

Figure 2. Future risk of CVD in apparently healthy women is predicted by CRP concentration, 

by quartile, when adjusted for BMI, diabetes, hypertension, hypercholesterolemia, exercise, 

family history, and treatment assignment.4

A German study on a random sample of 936 initially healthy men aged 45–54 years 

revealed similar results to the PHS.5

 Both studies seem to support the assertion that small elevations in CRP levels occur long before

 traditional symptoms of heart disease are noticed. Meanwhile, other studies have evaluated 

and shown the therapeutic effect of taking both aspirin and pravastatin, a cholesterol-lowering drug, to modify CRP levels.6,7

These research efforts, among others, effectively established the market need for an automated 

version of the manual ELISA CRP assay. Such a test could be used not only for research, but to support

 what could eventually be an assay routinely performed in conjunction with more-traditional 

tests (e.g., LDL and HDL cholesterol) to identify individuals at increased risk of cardiovascular and 

peripheral vascular disease.

Behring Diagnostics began its efforts to develop such an assay for commercial use in 1996.

 The starting point was to redesign the company's standard CRP assay for use on nephelometers—automated, analytical instruments based on the nephelometric analysis of antigen antibodies. 

The new test used a monoclonal antibody to offer low-end sensitivity for measurements of CRP (0.175 mg/L) not possible with the original assay.

The assay was introduced in late 1996 in Germany and was successful for three reasons. 

First, nephelometers are more widely used in European clinical laboratories than in the United States 

because plasma protein analysis is routinely done in Europe. 

In the United States the analytical focus is more toward clinical chemistry.

Second, the laboratory procedures required to perform the new assay are virtually the same as those 

for the older, less-sensitive test. Reagent preparation, dilution, and automated performance

on the nephelometer are identical. This enabled the new assay to fit in very well with established 

laboratory practice of drawing plasma or serum from the patient in standard 5-ml or 3-ml tubes, manually removing it from the tube, and centrifugating it prior to running it on the analyzer.

Finally, cardiology conferences in Italy, England, and The Netherlands helped to generate interest in 

the new assay. 

Since its introduction in 1996, the test has become widely used in Europe for cardiac review.

Meanwhile, a clinical study conducted in the United States compared results from the automated 

CRP assay to those from the manual ELISA test.8 Because the manual assay had previously been

 shown to be a good predictor of future peripheral vascular disease in asymptomatic populations, 

correlating the results of the automated test would indicate whether it was also efficacious.

The results of this study indicated that the two CRP assays were highly correlated.

 All but two of 144 apparently healthy men

 were classified into concordant quartiles or varied by only one quartile. Findings indicated that the 

automated assay is as effective as the previously validated ELISA for classifying patients according to

 cutoff points for risk of cardiovascular and peripheral vascular disease.

Principle of the Method

FDA approved Dade Behring's N High Sensitivity CRP assay for marketing in the United States in

 November 1999. It is the first automated IVD to quantitatively determine CRP in human serum, 

heparin, and EDTA-plasma using particle enhanced immunonephelometry. 

The assay is designed specifically for use on Dade Behring nephelometer systems. 

Nephelometry is the immunochemical technique most commonly used for measuring

 protein levels in serum, urine, or cerebrospinal fluid.

Blood samples for the assay are obtained using the standard venipuncture technique into standard 

collection tubes.

 As with most immunoassays, sample centrifugation is required before processing.

The assay consists of a suspension of polystyrene particles coated with murine monoclonal 

antibodies to CRP. 

The concentration of suspended particles is optimal for agglutination measurement by nephelometry. 

When reagents are mixed with samples containing CRP, the intensity of the scattered light in the 

nephelometer depends on the CRP content of the sample. Therefore, the CRP concentration can be 

determined by comparison with dilutions of a standard of known concentration.

The instrument automatically handles the test mixtures and quality controls. Samples are diluted as 

defined in the test protocol and are automatically calculated using a stored reagent curve. 

The system contains a computer and proprietary software whereby a stored reference curve is 

compared to each patient sample run. The assay's dynamic range is 0.175 to 1100 mg/L.

 First results are available in six minutes on the Dade Behring BN II system, a random-access analyzer with holding capacity for up to 100 samples. The system can provide throughput of 

up to 225 tests per hour, depending on processing parameters set by the operator.

The implications of this new assay are significant. It is low cost (individual tests cost less than $50) 

and demonstrates a good coefficient of variance. By combining this assay with standard cholesterol 

screening, researchers believe that they will be better able to identify people at highest risk for 

cardiovascular and peripheral vascular disease prior to its occurrence.

Future Plans

In the United States—as elsewhere in the world—the trend in most clinical and commercial reference laboratories is toward workstation consolidation,

 whereby practically all testing is performed on a single instrument or multiple instruments of the same type.

To take advantage of this trend, Dade Behring is actively researching methods to integrate plasma 

protein testing (including high-sensitivity CRP) on its existing testing platforms.

 There are currently more than 2000 Dimension RxL systems installed worldwide,

 and the ability to perform high-sensitivity CRP testing on this established platform 

would further increase the test's value to both physicians and patients. 

A full cardiac panel from a single patient sample could then include high-sensitivity CRP

in addition to HDL cholesterol, troponin I, mass CK-MB, myoglobin, and other cardiac-related assays currently on the analyzer.

The current timeline is to integrate the high-sensitivity CRP assay late this year or early in 2001.


Development of a high-sensitivity C-reactive protein assay